Поражение Византии

С наступлением темноты шум битвы смолк. Рыцари не отваживались углубляться в город. Они остались вблизи стен. Ожидая на утро сильного отпора со стороны греков, они даже окопались здесь лагерем. На всякий случай, дабы греки не произвели неожиданного нападения, кто-то из рыцарей посоветовал поджечь близлежащие дома.

Пучок сухой соломы — и дом загорелся. Еще миг—и пламя перекинулось на соседние здания, а вскоре огонь распространился на большую часть города. Утром следующего дня, 13 апреля, озаряемые зловещим пламенем пожара, крестоносцы с дикими криками ринулись внутрь греческой столицы. Они полагали, рассказывает Виллардуэн, что сейчас развернется такое сражение, равного которому у них еще никогда не было. Воины креста ошиблись: они не встретили в городе никакого сопротивления. Никто словно и не собирался подниматься на защиту Константинополя.


Число его жителей, способных владеть оружием, было во много раз больше, чем число крестоносцев (в их войске насчитывалось не более 30 тысяч человек, а то и еще меньше). И тем не менее крестоносцы в четыре дня овладели огромной столицей Византийской империи — городом, который почти девять столетий не впускал в свои стены ни одного из бесчисленных противников, обрушивавшихся на него. Когда это произошло, сами крестоносцы не могли опомниться от изумления. «Казалось чудом,— писал Виллардуэн,— что столь великое дело совершено таким числом людей, меньше которого трудно и вообразить»; по его же словам, «никогда такая горсточка воинов не осаждала стольких людей в каком-либо городе».
Секрет этого «чуда» был прост. Византийское государство стало жертвой своих внутренних неурядиц, по этому-то его столица так легко и досталась западным рыцарям.


Озлобленные долгим ожиданием добычи, ободряемые священниками, торжествующие крестоносцы разбежались по улицам Константинополя.
Они учинили страшную расправу над ни в чем не повинным населением греческой столицы. Три дня в городе, окутанном дымным чадом, стояли сплошные вопли и стоны. Это рыцари творили дикие насилия и убийства, жестоко глумились над константинопольцами. Были убиты тысячи людей. Крестоносцы выгнали из домов десятки тысяч жителей. Иные старались найти убежище в церквах. Однако рыцари врывались туда, раздевали греков донага, чтобы они не унесли с собой драгоценностей, и либо изгоняли вон, либо тут же убивали насмерть мечами.