Начало штурма Константинополя

Пока венецианские корабельщики рассказывали все это остолбеневшим от изумления крестоносцам, флот плыл вдоль азиатского берега Босфора, мимо Скутари, Халкедова, в нескольких километрах от Константинополя, Впереди взрезал волны окрашенный в яркий малиновый цвет корабль Дандоло: вот корабль отделился от остальных и направился к константинопольским стенам. На нем, кроме Дандоло, находился маркиз Бонифаций и царевич Алексей. Этот самовлюбленный юнец махал рукой жителям, с тревогой рассматривавших со стен и крыш домов невиданную эскадру, курсировавшую невдалеке. Алексей рассчитывал, что его встретят в родной столице с распростертыми объятиями. Но никто в городе не отвечал на приветствия царевича: константинопольцы молчаливым взглядом провожали красный корабль, везший вместе с царевичем, по всей вероятности, лишь новые беды столичному люду.


Когда крестоносцы пристали к берегу, к ним явился посланец Алексея III, итальянец по происхождению, Николо Росси. Предложения, которые передавал через него император, были полны угроз. Алексей III не собирался никому уступать своего трона. В тот же день, 5 июля, крестоносцы открыли враждебные действия против византийской столицы. Их флот устремился к европейскому берегу Босфора, в Золотой Рог.


Вход в залив перегорожен длинной железной цепью! Неужто Алексей III вздумал этой цепью задержать крестоноцев, жалкое препятствие! Тяжелая венецианская галера, на борту которой красовалось гордое название «Орел», с ходу прорвала цепь, в которой матросы обнаружили несколько слабых звеньев. Венецианцы без труда уничтожили трухлявые корабли, вышедшие было им навстречу.


Флот крестоносцев двинулся к одному из главных укреплений — высокой башне в Галате. Здесь расположились, изготовившись к бою, византийские наемники — англичане, датчане и другие. В их руках сверкали обоюдоострые секиры. Приближаясь к берегу, крестоносцы-пехотинцы первыми спрыгивали в воду и устремлялись вперед, на сушу. Вслед за пехотой с кораблей высаживалась, под звуки труб и дробь барабанов, и рыцарская конница. Башня была взята с удивительной быстротой. После короткой схватки крестоносцы овладели ею уже на следующий день, 6 июля. Войско императора в сущности не приняло боя и поспешило укрыться за городскими стенами.
Теперь надо было одолеть и другие укрепления. Все войско было разделено на несколько отрядов. Решено было, что рыцари нападут на город с суши, венецианцы же поведут штурм стен с моря.


После овладения Галатой корабли доставили рыцарей в глубь залива. Крестоносцы высадились у северной стены Константинополя. Высокое белокаменное здание, виднеющееся неподалеку, — это императорская резиденция— Влахернский дворец. На холме, поблизости от дворца, крестоносцы разбили свои шатры и палатки, стали расставлять камнеметательные машины, окопались лагерем. От стен их отделяли какие-нибудь несколько сот метров. Стрелы лучников могли достигать дворцовых окон, а камни, перелетая через стены,— разрушать домики константинопольцев.