Нищета во французских городах



«Строгость законов не останавливает злодеяний, рождающихся во Франции почти всегда от бедности, ибо... французы, по собственному побуждению сердец своих, нимало к злодеяниям не способны и одна нищета влагает у них нож в руку убийцы,  писал Д. И. Фонвизин в «Письмах из Франции».  Напротив того, вижу, что развращение их нравов отнимает почти всю силу у законов и самую их строгость делает недействительною».

Он был шокирован количеством нищих во французских городах и на почтовых станциях. В России, разумеется, нищета тоже была, но не выставлялась напоказ: просить милостыню разрешалось только на папертях церквей, здесь же попрошайки преследовали хорошо одетых господ и кареты на улице, неотступно клянча подаяние. В Англии и особенно в Ирландии ситуация была не лучше. Герцогиня Беркли говорит в своих записках об ужасающей бедности, толкающей на разного рода преступления: чтобы выжить, бедняки вынуждены воровать, и к пятнадцати годам всякий смышленый мальчик — уже закоренелый преступник. Ее воспоминания относятся к концу века, а значит, для улучшения жизни народа за несколько десятилетий не было сделано ровным счетом ничего, поскольку горько-ироничный памфлет Джонатана Свифта «Скромное предложение» был написан в первой трети столетия.

Удрученный зрелищем матерей-попрошаек, окруженных оравой голодных и оборванных детей, чьи отцы не в состоянии добыть пропитание семейству честным трудом, поскольку не могут найти работу да еще и вынуждены платить налоги, а сами они обречены либо стать ворами, либо продаться в рабство на заморские плантации, автор предлагает «простой и дешевый способ» решения проблемы, который приведет к всеобщему благоденствию: продавать годовалых детей на мясо в богатые дома. Цена младенца могла бы составить восемь шиллингов  это вчетверо больше, чем принесет своим родителям двенадцатилетняя девочка, проданная в услужение, а изысканное жаркое, которым можно накормить небольшую семью лорда и его гостей, того стоит. Родители получили бы наличные, чтобы платить подати, отпала бы необходимость в импорте продовольствия, можно было бы даже поставлять детское мясо на экспорт, стимулируя развитие экономики, одновременно сократилось бы количество политически неблагонадежных папистов, а нравы существенно улучшились бы: матери, откармливающие детей на убой, относились бы к ним с трогательной заботой, а мужья уже не позволяли бы себе бить беременных жен...